AH heeft in Zaandam een nieuwe AH XL ge­opend en wel pal naast het Zaans Medisch Centrum (ZMC), aan de zogeheten ‘Zorgboule­vard’ in Zaandam. In het Noord-Hollands Dag­blad werd gemeld dat met AH XL, Etos en Gall & Gall de ‘hoekstenen van de Zorgboulevard zijn ingevuld’. Met Etos is het duidelijk, met AH en de focus op gezond eten wellicht ook, maar de link van Gall & Gall met gezondheidszorg… ik weet niet of de internisten van het ZMC dat ook zo vinden. Maar goed, ik kom voor de AH XL. Een volledig nieuwe winkel in een nieuw pand.

Een probleemloze aankomst: er is een gloednieu­we parkeergarage, met meer dan genoeg ruimte. Op maandag rond de lunch is maar een klein deel van de parkeerplaatsen bezet. En ja, een pick-up point, ik had niet anders verwacht. Met de rolbaan naar beneden de AH in. Je komt binnen bij de agf zoals je dat gewend bent en waar het kruidenpluktuintje opvalt, net als de houten kistjes met losse paddenstoelen, in zes verschillende soorten. Zo hier en daar is het ook nog een beetje ‘werk in uitvoering’. In de branchebladen zag ik de assortimentsuitbreiding van AH met maaltijden van De Vegetarische Slager staan. In deze XL is wel al ruimte ervoor vrijgemaakt in de koelingen, maar ze zijn nog niet binnen. Maar de opkomst ervan is zonneklaar, De Vegetarische Slager heeft in de koeling met vleesvervangers al een hele meterplank producten. Wat me opvalt, is dat de concurrentie vooral productnamen gebruikt die verder af staan van vlees, zoals groenteschijf, terwijl De Vegetarische Slager vasthoudt aan vari­anten op bekende vleesnamen, zoals Gehacktbal. Even verderop staat de notenbar, waar noten ge­brand worden, van cashew- en pistachenoten tot mixen. Daarna afgevuld en verkocht. Ik mag ze ook proeven. lekker, meteen een zakje gekocht.

Daarna loop ik tegen misschien wel het verras­sendste onderdeel van deze XL aan: een kaaswin­keltje van Beemster. Een complete ‘kaaswinkel-in-de-winkel’. Dat heb ik nog niet eerder gezien. Het blijkt een tijdelijke stand te zijn om Beemster-kaas te promoten. Niet zo vreemd, Beemster is hier ‘uit de streek. Sfeer­vol winkeltje, ouderwetse weegschaal, kaaskasten, een ton, foto’s van kaasboeren en een kaasboerde­rij, mosterd, noten en natuurlijk Beemster-kazen. Maar deze shop-in-the-shop blijkt bij navraag een ‘pop-upper’, straks is-ie weer weg.

Aan het eind van de winkel zie ik een soort conveniencestraat, met veel producten van AH To Go: sapjes, fruit, sandwiches en yoghurt met aardbeien en muesli, sushi etc. Het is mij niet echt duidelijk dat dit het AH To Go-gedeelte is, ofwel: alles voor directe consumptie. Er is alleen een summiere aanduiding boven het schap met ‘Voor onderweg’ en ‘Gekoeld vers fruit. Maar misschien is het wel meer mijn eigen beroepsdeformatie waardoor ik bij een convenience-assortiment van AH To Go ook verwacht dat AH erbij vermeldt dat dit van To Go is; dat hoeft natuurlijk helemaal niet. Bovendien: wel handig voor alle personeel van het ZMC en anderen op de Zorgboulevard. Buiten wordt op een reclamebanner Sushi Daily aangekondigd, met: dagelijks verse sushi, hier verkrijgbaar. Echter, de sushicounter zoals in an­dere AH XL’s ontbreekt in deze winkel. Het blijkt dat de sushi in de ‘AH To Go’-straat staat, naast de voorverpakte wraps en belegde en voorver­pakte broodjes. Vast lekker, maar niet helemaal wat ik bij de XL verwacht. Hier zou ik toch de ter plekke versgemaakte sushi verwachten.

Ik zie hier ook geen Bakery Café of Deli Kitchen, onderdelen die ik hier wel verwacht zou hebben, gezien de vele passanten hier van het ZMC. Daar zitten vast mensen bij die een kop of beker koffie willen, in zijn voor een lunch of een maaltijd mee naar huis zouden willen nemen. AH heeft hier echter gekozen voor een andere aanpak: geen blurringmodules zelf uitbaten, maar samenwer­ken met vier lokale Zaanse speciaalzaken: er is: ‘De Koffiezaak’, met – jawel – lekkere koffie om daar te drinken of mee te nemen, een ambachte­lijke slagerij (Slagerij Van ’t Oever, uit Hoorn, niet bepaald ‘lokaal’, toch?), een bakkerij met broodjes en taarten (‘Kiss Bakery’) en de bloemenzaak ‘Fresh Flowers’. Dit alles onder de noemer ‘Vers uit de Streek’. Voor mij een verrassende stap van AH. Waarom hiervoor gekozen is in plaats van bijvoorbeeld het Bakery Café is mij niet duidelijk. Is Bakery Café niet succesvol of winstgevend genoeg? Of passen de luxere concepten minder goed bij de wijk waar deze AH XL staat? Of is de keuze voor lokale specialisten een resultaat uit het overleg met de zorginstelling of met de gemeente Zaandam? Misschien heeft AH wel ten overstaan van het eigen Zaanse thuisfront willen demonstreren dat het graag ruimte biedt aan andere Zaanse win­keliers en specialisten, wie weet. Het blijft gissen. Hoe dan ook, van de wens tot uitbreiding waar­over commercieel directeur Marit van Egmond vorig jaar sprak tijdens de lancering van Bakery Café en Deli Kitchen, is hier weinig te merken. Gezien alle initiatieven op het gebied van directe consumptie van andere partijen, zoals Coop, Spar en Jumbo, vind ik het opvallend dat AH die ruimte ervoor hier niet pakt. Geen proeftuinelementen. En dan nog wel onder de rook van het hoofdkantoor! Inderdaad, ik had verwacht dat AH hier vast iets liet zien wat ik van AH nog niet gezien had. Maar dat hoeft natuurlijk helemaal niet en het zal de consument die niet die ver­wachtingen heeft, vast een zorg wezen. En in dat geval: niks mis met deze AH XL.

Column uit de Foodpersonality 1-2018, geschreven door Evelyn van Leur, partner bij de Category & Trade Company. Evelyn bezoekt maandelijks een supermarkt of levensmiddelenwinkel en kruipt in de huid van de weldenkende shopper. Reageren? Mail dan naar evelyn@ct-company.nl .